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ToTok下架之謎

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原標題:ToTok下架之謎

前段時間,免費視頻語音通訊軟件 ToTok 在阿聯酋地區的 Google Play 和 Apple Store 下架,在阿聯酋引起了不小的爭議。

一方面,WhatsApp、微信等應用的即時通話功能都被禁,當地用戶苦于沒有好用的通話工具,ToTok 在下架前幾乎是唯一能用的免費工具;另一方面,在 12 月 12 日,紐約時報發布了一篇詳細的報道,認為 ToTok 看起來是個聊天工具,其實是個監控工具。( It Seemed Like a Popular Chat App. It's Secretly a Spy Tool.)

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12 月 27 日,阿聯酋電信管理局(TRA)表示,阿聯酋的法律和法規框架嚴格禁止“監控活動”,并表示制定了嚴格的標準來保護用戶隱私。

12 月 29 日,ToTok 創始人在 Khaleej Times 等阿聯酋多個權威媒體進行澄清,表示“ToTok 是安全的,其個人數據的處理完全符合本地和國際規范”,并且“歡迎蘋果和谷歌訪問 ToTok 辦公室,以解決問題并在其商店中恢復該應用程序”, 并否認與任何政府有任何隸屬關系,包括阿聯酋,美國或中國。

截止到 2020 年 1 月 2 日,ToTok 依然處于被下架狀態。

那么,ToTok 究竟是一家怎樣的公司?為何免費的語音視頻通話軟件下架能在阿聯酋引起如此一陣風波?

ToTok 是一家怎樣的公司?

ToTok 于 2019 年 8 月推出,公司設在阿布扎比 ADGM 自由區。推出僅兩個月的時間,ToTok 的用戶下載量已經超 200 萬。根據應用排名公司 App Annie 的數據,ToTok 的大多數用戶都在阿聯酋,但曾一躍成為美國下載量最大的社交應用之一。

ToTok 有兩個創始人,Giacomo Ziani 和 Long Ruan,二人分別來自阿布扎比 AI 公司 G42 和中國團隊開發的免費視頻語音軟件 YeeCall。

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紐約時報認為,ToTok 是 YeeCall 的副本, 但 Giacomo Ziani 在采訪中給予了否認,表示他們在前期曾購買過 YeeCall 的代碼以加快 ToTok 的開發速度,但現在的 ToTok 和 YeeCall 大不一樣。

除了 YeeCall ,ToTok 似乎和付費 VoIP 應用 Botim 也有緊密關系。Botim 是付費的 Voip 應用,背后有一部分中國開發團隊。從種種跡象來看,二者已經合并成為同一家公司。

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但是 Giacomo Ziani 對此回應稱,ToTok 正在探索與 Botim 合作的機會,通過向一些 Botim 用戶發送消息來進行測試,以了解用戶的偏好以及進行 App 之間的遷移。

Botim 團隊曾給用戶發過一條推介 ToTok 的信息:

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為何 ToTok 的下架引起熱議?

這就要從中東北非對 VoIP 應用的嚴格管控開始講起。VoIP 是基于 IP 的語音傳輸,是一種語音通話技術,也就是經由互聯網來進行通信。

但在中東許多國家,WhatsApp,Facetime 和 Skype 之類的 VoIP 平臺經常遭到封鎖。早在 1999 年,黎巴嫩就宣布要禁用 Skype 和其他 VoIP 軟件;而后,自 2017 年起,阿聯酋明令禁止 WhatsApp, Skype, Facebook, Google Duo 和 Messenger 等免費視頻語音通話功能的使用。無一例外,中國人熟悉的微信視頻語音通話功能也不允許在阿聯酋使用。最常見的原因是他們認為 VoIP 會危及國家安全,尤其是信息加密這方面的問題。

除此之外,中東北非的 VoIP 市場也很有限,主要是因為該區國有電信壟斷了通訊市場。如果人們不能使用免費的 VoIP,個人和企業就會依賴傳統電信。傳統的長途電話對于用戶而言昂貴,而對于電信供應商而言則有利。

以沙特阿拉伯為例,沙特電信公司(STC)通過沙特主權財富基金(PIF)擁有國家 70% 的股份。長期以來,STC 占據了沙特電信行業的大部分份額。

而阿聯酋電信監管局則推薦阿聯酋居民使用由本地兩大電信運營商 Etisalat 和 du 提供的 BOTIM 和 C'ME 應用程序進行付費的視頻語音通訊,費用大約在 5 迪拉姆/天或者 100 迪拉姆/月。

未來是否會解禁 VoIP 應用?

中東特別是阿聯酋,是一個非常具有特色的市場。阿聯酋有大量外國人口,本地人只占總人口的 10%。這些外來人口極需通過視頻通話和家人朋友保持聯系。ToTok 下架后,一度引起民眾的抱怨:唯一一款免費的視頻語音通訊軟件被禁了,用 VPN 開視頻通話遠遠不夠用。

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中東各國政府對 VoIP 的禁令也一度引起民眾的反對。黎巴嫩雖然很早就開始宣布禁用 VoIP,但直到 2010 年才正式開始實施這一禁令。由于民眾的反對,這一禁令并沒有持續很長時間。再到 2019 年初,黎巴嫩政府同意對所有 VoIP 應用收取費用,結果引發全國性的抗議游行,政府就被迫放棄了收費。

之前普遍認為,基于民眾對 VoIP 的需求以及對禁令的反抗,中東北非的 VoIP 禁令會逐漸解除,但是目前看來還撲朔迷離。

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